L'autisme est défini par l'Organisation Mondiale de la Santé (OMS) comme "un Trouble envahissant du développement, caractérisé par un développement anormal ou déficient, manifeste avant l'âge de trois ans, avec une perturbation caractéristique du fonctionnement dans chacun des trois domaines suivant :
- Les interactions sociales,
- La communication,
- Le comportement (au caractère restreint et répétitif)".

Dans le cadre des Troubles envahissants du développement (TED), la Classification Internationale des Maladies (CIM-10) est la classification de référence.

Les TED sont classés par la CIM-10 dans les troubles du développement psychologique et définis comme "un groupe de troubles caractérisés par des altérations qualitatives des interactions sociales réciproques et des modalités de communication, ainsi que par un répertoire d'intérêts et d'activités restreint, stéréotypé et répétitif. Ces anomalies qualitatives, bien que variables dans leur intensité, infiltrent l'ensemble du fonctionnement du sujet, quelles que soient les situations".

Les TED regroupent des situations cliniques diverses, entrainant des situations de handicap hétérogènes.

Huit catégories de TED sont identifiées dans la CIM-10 :
- Autisme infantile : c'est un trouble envahissant du développement qui apparaît précocement dans l'enfance puis concerne tous les âges de la vie. Il peut altérer dès les premiers mois de la vie la communication et l'interaction sociale.
- Autisme atypique : il se distingue de l'autisme infantile en raison de l'âge de survenue ou de la symptomatologie, ou de l'âge de survenue et de la symptomatologie.
- Syndrome de Rett.
- Autre trouble désintégratif de l'enfance.
- Hyperactivité associée à un retard mental et à des mouvements stéréotypés.
- Syndrome d'Asperger.
- Autres troubles envahissant du développement.
- Trouble envahissant du développement, sans précision.

Dans la classification américaine la plus récente (DSM-V), non encore traduite en français, la conception dimensionnelle prévaut sur la conception catégorielle et le terme de TED utilisé dans le DSM-IV est remplacé par le terme de Trouble du spectre autistique (TSA).
La Haute Autorité de Santé (HAS) a publié en 2010 un état des connaissances concernant l'Autisme et les autres TED et y explicite les choses ainsi : "Les Troubles envahissants du développement (TED) et les Troubles du spectre de l'autisme (TSA) recouvrent la même réalité clinique, les TED à partir d'une diversité des catégories, les TSA en rendant compte de cette diversité de façon dimensionnelle, selon un continuum clinique des troubles autistiques dans trois domaines (interaction sociale, communication, intérêts et activités stéréotypées)".

En France, c'est en 1996 suite à la loi Chossy (loi n°96-1076 du 11 décembre 1996) que l'autisme a été reconnu comme handicap.